Serpientes marinas: Una guía completa

¿Alguna vez has visto una serpiente de mar en estado salvaje?

Estas raras y hermosas criaturas son a menudo muy difíciles de encontrar y en algunos casos se confunden con las anguilas. Su preferencia por aguas más cálidas también las confina a regiones más tropicales, lo que las hace aún más difíciles de encontrar.

Este blog va a tocar la vida de estas pequeñas serpientes de mar, usa los siguientes títulos para guiarte a través del artículo del blog. 

https://www.youtube.com/watch?v=aZH9Et68Dnw

Información general 

Informaciónes sobre serpientes marinas 

¿Dónde viven las serpientes marinas?

Mordeduras de serpientes marinas 

Ecología y conservación

Resumen 

Información general

Serpiente de mar

En el océano, no hay más de 60 especies de serpientes marinas altamente venenosas de la familia de las cobras (Elapidae). Hay dos grupos de evolución separada: las auténticas serpientes de mar (subfamilia Hydrophiinae), que están relacionadas con los elápidos terrestres australianos, y las serpientes de mar (subfamilia Laticaudinae), que están relacionadas con las cobras asiáticas.

Aunque el veneno de estas serpientes es el más potente de todas las serpientes, las muertes humanas son relativamente raras porque las serpientes marinas no son agresivas, su producción de veneno es pequeña y sus colmillos son muy cortos.

De las 55 especies de verdaderas serpientes de mar, la mayoría de los adultos miden entre 1 y 1,5 metros de longitud, aunque algunos individuos pueden llegar a medir 2,7 metros. 

En la adaptación a la vida marina, las verdaderas serpientes de mar tienen un cuerpo aplanado con una cola corta parecida a un remo, fosas nasales valvulares en la parte superior del hocico y pulmones alargados que se extienden a lo largo de todo el cuerpo. Sus escamas son muy pequeñas y normalmente no se superponen, pegadas unas a otras como piedras de pavimento.

Las escamas del vientre son de tamaño reducido en las especies primitivas, mientras que en las formas más avanzadas están ausentes. Como resultado, las especies avanzadas no pueden arrastrarse y por lo tanto están indefensas en tierra. Al nadar, se forma una quilla a lo largo de parte del vientre, aumentando la superficie y ayudando a la propulsión, que se produce por ondulación lateral. Las serpientes de mar pueden permanecer sumergidas durante varias horas, posiblemente hasta ocho o más. Esta notable hazaña se debe en parte al hecho de que pueden respirar a través de su piel. Más del 90 por ciento del dióxido de carbono de desecho y el 33 por ciento de sus necesidades de oxígeno pueden ser transportados a través de la respiración cutánea. 

Además, un estudio de 2019 de la serpiente de mar de banda azul descubrió un área altamente vascularizada entre el hocico y la parte superior de la cabeza, que permite que el oxígeno sea transportado directamente desde el agua hasta el cerebro de la serpiente. Las serpientes de mar dan a luz en el océano a un promedio de 2 a 9 crías, pero pueden nacer hasta 34. 

Las seis especies de kraits de mar no están tan especializadas en la vida acuática como las verdaderas serpientes de mar. Aunque su cola es plana, el cuerpo es cilíndrico y las fosas nasales son laterales. Tienen las escamas del vientre agrandadas como las de las serpientes terrestres y pueden arrastrarse y trepar por tierra. El patrón de color típico consiste en bandas alternas de negro con anillos grises, azules o blancos. El krait de mar de labios amarillos es una especie común que posee este patrón y tiene un hocico amarillo.

El krait de mar es nocturno y se alimenta principalmente de anguilas a menos de 15 metros de profundidad. Van a la costa a poner sus huevos, subiendo a cuevas de piedra caliza y grietas en las rocas, donde depositan de 1 a 10 huevos. Los adultos miden un promedio de 1 metro de longitud, pero algunos crecen hasta más de 1,5 metros. El registro de longevidad en cautiverio es de siete años.

Información sobre la serpiente de mar

Serpientes marina
  1. Las serpientes de mar son de colmillos frontales y altamente venenosas.
  2. Un pliegue en las encías de una serpiente de mar esconde los colmillos, y los colmillos emergen rápidamente al morder algo. Los colmillos de las serpientes de mar son frágiles y pueden desprenderse y permanecer en las heridas de sus víctimas. Para contrarrestar el problema de tener colmillos débiles, las serpientes de mar tienen un veneno potente que puede paralizar y matar fácilmente y iniciar el proceso digestivo de los peces a los que se dirigen.
  3. Las serpientes marinas evolucionaron a partir de dos serpientes diferentes (la cobra en Asia y los elípidos terrestres australianos)
  4. Las serpientes marinas son vivíparas: Dan a luz a crías completamente formadas en el mar, sin poner huevos.
  5. Las serpientes de mar requieren agua fresca para beber y se deshidratan en el mar sin ella.

¿Dónde viven las serpientes marinas?

Se limitan a las zonas costeras de los océanos Índico y Pacífico occidental, desde la costa oriental de África hasta el Golfo de Panamá. Excepto la serpiente de mar de vientre amarillo, que se encuentra en el océano abierto desde África hacia el este, a través del Pacífico, hasta la costa occidental de las Américas. Todas las demás especies viven principalmente en aguas de menos de 30 metros (unos 100 pies) de profundidad, ya que deben bucear en el fondo del mar para encontrar su alimento entre los arrecifes de coral, entre los manglares o en el fondo del océano. Algunas especies prefieren los fondos duros (corales), mientras que otras prefieren los fondos blandos (barro o arena) en los que cazar sus presas. La mayoría de las serpientes de mar se alimentan de peces de diversos tamaños y formas, incluidas las anguilas. Dos grupos primitivos (géneros Aipysurus y Emydocephalus) se alimentan sólo de huevos de peces, mientras que, Hydrophis se especializa en anguilas de madriguera.

Mordeduras de serpientes marinas

Serpientes marina

La mordedura de una serpiente de mar es la causa de algunas muertes en el Pacífico Central Occidental. Las víctimas típicas son pescadores que manejan redes de abertura, que clasifican el pescado en un barco de arrastre o que arrastran una red mientras vadean en aguas costeras fangosas o en las desembocaduras de los ríos. Algunas serpientes de mar son criaturas suaves e inofensivas que muerden sólo cuando se les provoca, pero otras especies son mucho más agresivas.

Aunque las serpientes de mar no suelen inyectar gran parte de su veneno, de modo que con frecuencia no se reconoce ninguna o sólo una gravedad trivial de la intoxicación, todas las serpientes de mar deben manejarse con gran precaución.

Si se ha producido una mordedura de serpiente, se recomiendan los siguientes procedimientos de primeros auxilios:

  1. Si la mordedura es en un brazo o una pierna, se debe envolver una venda ancha de crepe (o un material de tipo similar) inmediatamente alrededor de la zona de la mordedura. El vendaje debe estar muy apretado y extendido sobre todo el brazo o la pierna.
  2. Luego se debe utilizar una férula para inmovilizar el brazo o la pierna y se debe buscar tratamiento hospitalario lo más rápido posible.
  3. Si la mordedura está en el cuerpo, presione firmemente el área de la mordedura y busque tratamiento hospitalario inmediatamente. 

Ecología y conservación

Serpientes marinas

Las serpientes de mar son explotadas por su piel, órganos y carne. Aunque algunas especies son capturadas en grandes cantidades, no están protegidas por la CITES (Convención de Washington). Desde 1934, la carne y la piel de las serpientes de mar se han utilizado comercialmente en Filipinas y se hizo necesaria la protección local de las serpientes de mar para evitar la sobreexplotación. 

Las serpientes marinas también son explotadas en Australia, Japón, la Provincia China de Taiwán, Tailandia y Vietnam. El gobierno local de Queensland (Australia) ha introducido una licencia especial para recoger serpientes marinas. Sin embargo, la mayoría de las pesquerías de serpientes marinas en los océanos Índico y Pacífico no se han notificado en la bibliografía y no están controladas por los gobiernos locales.

Con la excepción de Filipinas, se desconocen prácticamente los efectos de la explotación en las poblaciones de serpientes marinas y es posible que algunas poblaciones ya estén en peligro de extinción. La vigilancia y el control de la captura comercial es la única forma de mantener un rendimiento sostenible, dando a los gobiernos locales la posibilidad de intervenir antes de que se produzca un colapso catastrófico de las poblaciones locales. 

Sin embargo, la ordenación de la pesca de serpientes marinas y la protección de las especies en peligro de extinción no es posible sin un conocimiento básico del grupo y la capacidad de identificación a nivel de especie.  

Hay muchas especies de serpientes marinas en los océanos Índico y Pacífico, pero ninguna en el Atlántico o el Caribe. ¿Por qué es esto?

Corrientes oceánicas y barreras climáticas

No todas las serpientes marinas pasan toda su vida en el océano. Algunas especies, llamadas kraits de mar -las serpientes de mar no verdaderas-, pueden vivir en la tierra o en el agua y poner sus huevos en la tierra. Esto limita su rango porque necesitan permanecer cerca de la tierra para reproducirse. 

Por el contrario, todas las serpientes de mar completamente marinas son vivíparas: Dan a luz a crías completamente formadas en el mar, sin poner huevos. Este rasgo esencial permitió a la serpiente de mar pelágica de vientre amarillo extender su rango a lo largo de todo el Indo-Pacífico desde un área de origen en algún lugar del Triángulo de Coral del Sudeste Asiático. 

Sin embargo, cuando llegó a la costa del Pacífico de América Central, se había formado el «Istmo de Panamá», que separaba completamente los océanos Pacífico y Atlántico. Cuando se abrió el Canal de Panamá en 1914, se hizo posible que una serpiente marina ocasional entrara accidentalmente en aguas del Caribe.

Sin embargo, esta especie tiende a ir a la deriva con las corrientes, por lo que es muy poco probable que puedan pasar por el canal y encontrarse unos a otros hacia el este para establecer una población reproductora. De hecho, no se ha establecido ninguna población de serpientes marinas en el lado oriental del canal desde su finalización en 1914.

Serpientes marinas

Las serpientes marinas también podrían entrar en el Océano Atlántico nadando desde el Océano Índico alrededor de la punta de África en el Cabo de Buena Esperanza. Las serpientes de mar de vientre amarillo se encuentran en las aguas inmediatamente al este del cabo, pero dos obstáculos importantes les impiden viajar más al oeste. 

Primero, justo al oeste del cabo, la Corriente de Benguela trae un afloramiento de agua muy fría a la costa del suroeste de África. Esta corriente tiene de 200 a 300 kilómetros de ancho, y su agua es demasiado fría para que estas serpientes, de unos 55 a 64 grados Fahrenheit en la superficie, puedan ir a la deriva hasta allí para sobrevivir por mucho tiempo o reproducirse. 

Segundo , como han demostrado las investigaciones, las serpientes de mar necesitan agua dulce para beber y se deshidratan en el mar sin ella. Beben de las «lentes» de agua dulce o salobre que se forman temporalmente en la superficie del océano después de grandes lluvias. Pero el clima de la costa sudoeste de África se caracteriza por una gran zona de alta presión permanente, lo que hace que la región sea muy seca y casi sin lluvias.

Evolucionando de la tierra al mar

Serpientes marinas

Las serpientes marinas también podrían establecerse haciendo transiciones evolutivas de los hábitats terrestres o de agua dulce a los hábitats marinos en los sistemas de islas del Caribe. Sabemos que las serpientes elípticas – una familia de serpientes venenosas con colmillos cortos de frente fijo, como las cobras – han hecho esto en la región del Triángulo de Coral.

De verdad, la mayoría de las serpientes de mar actuales se originaron y evolucionaron en diferentes especies en esta parte del globo entre 2 y 16 millones de años atrás. En esa época, esta región era un vasto complejo de humedales asociado con el sudeste de Asia y el archipiélago de Australasia. 

La tierra y el mar están entrelazados a lo largo del Triángulo de Coral, y así ha sido durante varios millones de años. Esta región también se caracteriza por las altas precipitaciones, la baja y variable salinidad del agua y las temperaturas cálidas tropicales relativamente estables. A lo largo de gran parte de su pasado geológico, el nivel del mar subió y bajó muchas veces, abriendo y cerrando corredores marinos y causando la formación y desaparición de franjas de manglares y lodazales. Todas estas condiciones son favorables para las transiciones evolutivas de la tierra al mar, y los hábitats marinos estables y poco profundos han persistido durante los últimos 3 millones de años.

Cambios similares ocurrieron en el Caribe, pero el Triángulo de Coral es un sistema mucho más grande y complejo. Múltiples linajes ancestrales de serpientes se dan en el sudeste de Asia, y hay de cuatro a cinco veces más especies vivíparas (portadoras de vida), estuarinas dentro del Triángulo de Coral que las que se dan en el Caribe. 

En mi opinión y en la de mis coautores, la presencia de linajes apropiados de serpientes y una dinámica de condiciones ecológicas favoreció la especiación de las serpientes marinas en el Triángulo de Coral mucho más que en el Caribe o en cualquier otro lugar del Océano Atlántico. De hecho, el Triángulo de Coral, ampliamente definido, parece ser la única región donde la viviparidad es característica de la mayoría de las serpientes de estuario. Estas serpientes viven en aguas costeras que entran en contacto con hábitats de agua dulce, y lo más probable es que experimenten una transición evolutiva de los hábitats terrestres o de agua dulce a los marinos y den lugar a serpientes marinas.

Navegando en océanos cambiantes

¿Podrían las futuras condiciones oceánicas y climáticas permitir que las serpientes marinas se dispersen desde el Indo-Pacífico hasta el Océano Atlántico? Se cree que es bastante improbable. Por lo tanto, no esperamos que ninguna serpiente de mar aparezca en las playas de Florida, como esas serpientes ocasionales que han ido a la deriva para aterrizar en las playas de California. Simplemente no hay ninguna fuente.

Hay indicios de que algunas poblaciones y especies de serpientes marinas están disminuyendo o se han extinguido, debido a los cambios en las pautas de las precipitaciones, las temperaturas del agua, la contaminación ambiental o la explotación humana. Los futuros cambios climáticos podrían tener efectos tanto negativos como positivos en la biogeografía de las serpientes marinas.

Por mi propia experiencia, ver a las serpientes marinas nadar con ondulaciones graciosas sobre los arrecifes de coral, perderlas (o cualquier otro organismo marino) sería trágico y podría amenazar la salud de los arrecifes de coral donde las serpientes marinas son depredadores superiores y se consideran precursoras del cambio de los ecosistemas.

Resumen

Se puede decir que ver una serpiente de mar en estado salvaje es excepcionalmente especial y raro. Los grupos de turistas no están necesariamente disponibles para ver sólo serpientes marinas, sin embargo, en algunos casos el ver una serpiente marina puede ser un subproducto de otro viaje en las regiones tropicales en las que residen.

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