Varado en el Parque Nacional de Virunga: una experiencia COVID-19 como ninguna otra

¿Alguna vez te has preguntado cómo debe ser empacar tu vida por un año y hacer un viaje por tierra a través de África y vivir en el Parque Nacional Virunga?

¿Qué tal lo que debe sentirse al quedarse atrapado en la República Democrática del Congo (RDC) en la última etapa de su viaje debido a una pandemia mundial? Lee más para saber más sobre una intrépida pareja que se quedó varada en el Parque Nacional de Virunga.

En medio de la pandemia mundial de Covid-19, Nick y Kate (de Woza Rafiki) hicieron un viaje al Parque Nacional Virunga en la RDC.

COVID-19 se cernía sobre el continente africano; la pandemia se desarrollaba rápidamente con muchos países que experimentaban cierres bruscos y los casos aumentaban exponencialmente.

Katie y Nick en el Congo
Kate y Nick © Nicholas Philipson | Woza Rafiki

En el momento en que Nick y Kate cruzaban la frontera de Ruanda para entrar en el Parque Nacional de Virunga en la RDC las fronteras en África todavía estaban abiertas y la verdadera naturaleza de la amenaza aún no se entendía completamente.

Planeaban completar un tour de cuatro días de caminata de gorilas en la RDC. Poco sabían que este esfuerzo se convertiría en una estancia de 45 días, con experiencias que ningún otro turista podría soñar.

Siga la historia de Nick y Kate que estuvieron atascados durante 45 días en el Parque Nacional de Virunga en la RDC leyendo a continuación, o salte a los diferentes titulares que le interesen:

Woza Rafiki

Un viaje a través de África y Covid-19

Atrapado en el Parque Nacional de Virunga

Gorilas y chimpancés

Visite el Parque Nacional de Virunga

Woza Rafiki

Woza Rafiki es el blog creado por Nick y Katie para documentar y compartir sus intrépidos viajes por África. Emprendieron un viaje por tierra, abriéndose camino por sí mismos a través de múltiples países africanos en su Toyota Landcruiser 105, Rafiki, de 1999.

Nick es un fotógrafo de Durban, Sudáfrica, con la pasión de capturar la naturaleza y sus alrededores a través del lente de una cámara. En su intento de evitar trabajar detrás de un escritorio, decidió perseguir sus sueños de estar al aire libre y en la naturaleza.

Cree que las conexiones e interacciones significativas con el mundo natural son un medio esencial para la progresión positiva hacia un futuro sostenible.

Kate es una graduada de maestría de la Escuela de Graduados de Arquitectura, de la Universidad de Johannesburgo, con un interés en el diseño pasivo que responde al entorno natural.

Es creativa, defiende los paisajes ecológicamente sostenibles y tiene un amor por el aire libre y la naturaleza que ha sido fomentado desde una edad temprana.

Un viaje a través de África y Covid-19

Esta expedición al Parque Nacional de Virunga fue el final de un año de viajes por tierra a través del sur y el este de África (sigue su historia aquí).

woza rafiki mapa
Mapa © Nicholas Philipson | Woza Rafiki

Empezaron su viaje en Sudáfrica y Uganda fue su punto de inflexión antes de continuar en casa. Pero no podían irse antes de la experiencia única de ver a los gorilas de montaña.

Planeaban completar un tour de cuatro días de caminata de gorilas en la RDC antes de emprender el viaje de más de 3000 Km. de regreso a casa. Poco sabían que un paquete de cuatro días al Parque Nacional de Virunga se convertiría en una estancia de 45 días con experiencias extremas!

Una carrera contra el tiempo (y el cierre de las fronteras)

El viernes 20 de marzo sólo se habían reportado 17 casos de Covid-19 en Ruanda. Estos fueron en su mayoría aislados a la capital, Kigali, y aún no se había mencionado ninguna advertencia de un cierre. Kate y Nick estaban a 160 km de distancia en Gisenyi preparándose para cruzar la frontera de la RDC.

Aparcaron su coche en Discover Rwanda durante los cuatro días que estarían en el Parque Nacional de Virunga. Habían reservado el paquete Le Petit Virunga que incluye una caminata con un gorila de montaña y una caminata por el volcán Nyiragongo, con una estancia de una noche en la cima del volcán. La experiencia de toda una vida antes de que empezaran el viaje de vuelta a casa en Sudáfrica.

Cuando la pareja llegó a la frontera, se les informó de que eran los últimos turistas a los que se les permitía entrar en el parque. Las operaciones turísticas en el parque tuvieron que cerrar debido a la amenaza de Covid-19. En primer lugar, porque se cerró el turismo mundial, pero más importante para la seguridad de los gorilas de montaña.

Los gorilas son un pariente vivo muy cercano a los humanos: compartimos el 98% de nuestro ADN con los gorilas. Los gorilas también son extremadamente susceptibles de contraer enfermedades humanas. Los científicos ya han indicado que los gorilas de montaña son probablemente susceptibles al virus Covid-19. Sería catastrófico si el Covid-19 se transmitiera a los gorilas y se produjera un brote en una especie ya rara y en peligro de extinción.

El resto del viernes lo pasaron relajándose frente a la chimenea con los gatos del albergue antes de la gran caminata a la familia Humba de gorilas de montaña en el bosque en la base del monte Mikeno. Normalmente los grupos que van a las caminatas son muy pequeños, pero fue muy especial para ellos tener toda la experiencia para ellos mismos!

Lee más sobre su encuentro con la familia Humba de gorilas de montaña en su blog, o leyendo más.

Después de su asombrosa experiencia en el trekking del sábado, su fin de semana fue interrumpido con malas noticias: Ruanda había cerrado de repente la frontera de la Gran Barrera con la RDC sin previo aviso. Y su coche estaba todavía en Gisenyi, Ruanda, mientras estaban en la RDC. Lo que siguió fue un maratón de horas tratando de encontrar una manera de cruzar la frontera y volver a casa.

Seguridad en la RDC

Doce guardabosques (entre 17 personas) fueron asesinados en el Parque Nacional de Virunga en la RDC a principios de este año en una de las peores masacres de la historia reciente del parque.

Además de los guardabosques muertos, un conductor y cuatro civiles fueron asesinados. Otros dos civiles y cuatro guardabosques resultaron heridos, uno de ellos en estado crítico. El parque culpó a los miembros de un grupo rebelde ruandés por el ataque.

Una serie de eventos desafortunados

Sólo se permitía a los ciudadanos ruandeses y congoleños cruzar la frontera de la Gran Barrera para volver a casa. Incapaces de cruzar, Kate y Nick se organizaron para que alguien en Gisenyi, Ruanda, condujera el coche a través de la frontera en su nombre.

¿Interesado en la caminata del Gorila de Montaña? Echa un vistazo a nuestro reciente artículo sobre: Gorilas de montaña en África Central.

Gorila en el Parque Nacional de Virunga
Humba, la espalda plateada dominante de la familia Humba © Nicholas Philipson | Woza Rafiki

Después de horas de planear, discutir y llamar a los oficiales en el bar del resort, más noticias aparecieron. Debido a la pandemia de coronavirus, Uganda iba a cerrar sus fronteras el domingo 22 de marzo a medianoche. Por lo tanto, se encontraron despiertos mucho más allá de la medianoche tratando de adaptar el plan.

A la mañana siguiente, el domingo 22 de marzo, Kate y Nick fueron escoltados por un convoy de guardabosques al puesto fronterizo de la Gran Barrera en Goma. En el lado ruandés, su contacto fue detenido en un control de carretera antes de que pudiera llegar a la frontera. Se enfrentaban a más obstáculos y se les estaba acabando el tiempo, así que Nick y Kate caminaron hacia los funcionarios ruandeses para defender su caso. Después de un rato, el coche llegó a la frontera y les dieron el visto bueno para que Rafiki cruzara.

Luego, tuvieron un pequeño contratiempo con el siguiente grupo de funcionarios ruandeses que no dejaban pasar el coche sin pagar las tasas no oficiales. Pero finalmente todo el papeleo fue firmado por el lado de la RDC. Nick y Kate se reunieron con Rafiki y pudieron proceder al puesto fronterizo de Bunagana entre Uganda y la RDC antes de que cerrara a medianoche. Finalmente, el plan iba en consecuencia.

Fue otro viaje de 40 km hasta el puesto fronterizo. Todo parecía estar funcionando. Pero al llegar a la frontera ya estaba sorprendentemente cerrado a pesar de la comunicación oficial que decía que sólo cerraría a medianoche. Los oficiales no dejaban pasar a nadie, ni siquiera a los ugandeses.

Hambrientos y derrotados, el convoy escoltó a Nick y Kate de vuelta a la logia. Después de la persecución fronteriza del día a lo largo de caminos terriblemente polvorientos y llenos de baches, estaban exhaustos. Con las fronteras de Ruanda y Uganda cerradas y con Sudáfrica en aislamiento, aceptaron que estaban varados en el Parque Nacional de Virunga

Lo que siguió resultó ser la experiencia de toda una vida, con más encuentros de gorilas (en el orfanato) y chimpancés que cualquier turista haya conocido antes.

Atrapado en el Parque Nacional de Virunga

Para mantenerse ocupados, la pareja se ofreció a ayudar en la logia.

Chimpancé en el parque nacional de Virunga
Chimpancé en el parque nacional de Virunga © Nicholas Philipson | Woza Rafiki

Kate es muy versada en comunicación visual y diseño, así que ayudó a diseñar material de marketing y mercancía. Nick se ofreció a ayudar con el programa de habituación de los chimpancés del parque compartiendo su experiencia fotográfica para capturar imágenes de la familia local.

Sus fotos ayudaron a identificar a los individuos del grupo con el fin de rastrear e identificar el parque.

Gorilas y chimpancés

Bukima, el punto de partida de las caminatas de los gorilas, se encuentra en las laderas del monte Mikeno en el sector sur del parque. Esta área es el hogar de ocho familias de gorilas. Nick y Kate caminaron por la densa maleza del bosque montano durante aproximadamente una hora hasta que descubrieron a la familia Humba.

Dos jóvenes juegan en los árboles de arriba
Dos jóvenes juegan en los árboles de arriba © Nicholas Philipson | Woza Rafiki

La familia Humba consta de trece miembros: dos espalda plateada, cuatro hembras adultas, una adolescente, dos jóvenes y cuatro bebés. Como únicos huéspedes del Parque Nacional de Virunga, Kate y Nick fueron los únicos espectadores, con la excepción de sus pisteurs (caminantes) y los guardabosques que los acompañaban.

«No hay duda de que estas criaturas son profundamente poderosas y deben ser respetadas, sin embargo, son en su mayoría criaturas dóciles que muestran una inmensa inteligencia e intrincadas estructuras y lazos familiares.»

Woza Rafiki

Un curioso joven roly-pollado casi en el grupo de espectadores, ansioso de una inspección más cercana. Apresuradamente, retrocedieron todo lo que pudieron contra los arbustos circundantes, con cuidado de observar la separación requerida de 10m.

Es una experiencia como ninguna otra: corazones que se aceleran con la emoción, estar completamente inmerso en el grupo familiar con gorilas a su alrededor. Los bebés juguetonamente luchaban entre sí y se balanceaban en las ramas mientras las madres yacían tranquilamente observando el proceso y los grandes lomos plateados masticaban ansiosamente algunos arbustos. Los pisteurs locales se comunican con los gorilas usando sonidos de gruñidos que les aseguran una presencia no amenazante. Conocen muy bien a los gorilas e interpretan admirablemente su comportamiento.

Orfanato de Gorilas de Senkwekwe

Nick y Kate tuvieron la suerte de pasar mucho tiempo con los gorilas del orfanato durante su larga estancia en el Parque Nacional de Virunga.

Caminata de gorilas en el Parque Nacional de Virunga
© Nicholas Philipson | Woza Rafiki

El orfanato de gorilas de Senkwekwe es el único de su clase en todo el mundo que cuida de los gorilas de montaña en cautiverio. El centro se estableció en 2009 y actualmente hay cuatro gorilas bajo la tutela del cuidador principal, Andre Bauma, y su excelente equipo. Estos gorilas se han convertido en huérfanos, separados de sus familias como resultado de la caza furtiva. Los cuidadores Senkwekwe han dedicado sus vidas a cuidar – como ellos se refieren a ellos – a los niños.

Los chimpancés

Un bosque rodea la cabaña donde se alojaron Nick y Kate. Aquí es donde se encuentra la familia de 18 chimpancés. Hay otros grupos de chimpancés en el parque, pero estos viven en zonas controladas por los rebeldes, por lo que Nick no pudo fotografiarlos.

Madre y bebé chimpancé en el parque nacional de Virunga
Madre y bebé chimpancé en el parque nacional de Virunga © Nicholas Philipson | Woza Rafiki

Cada mañana durante 3 semanas Nick salió a fotografiar a estos chimpancés para permitir al parque catalogarlos e identificar a los individuos. Esto le permitió a Nick observar a los chimpancés de una manera muy familiar a medida que los conocía.

Nick observó tanto chimpancés como gorilas en estado salvaje mientras él y Kate estaban atrapados en el Parque Nacional de Virunga. Señaló que los gorilas son gigantes tan gentiles, mientras que los chimpancés pueden ser fácilmente muy violentos en la naturaleza e impredecibles.

Visite el Parque Nacional de Virunga

El Parque Nacional de Virunga está situado en el Valle del Rift de Albertine, en la provincia de Kivu del Norte (República Democrática del Congo). Fue fundado en 1925 principalmente para proteger al raro y amenazado gorila de montaña. En 1969 se le cambió el nombre de Parc Albert a Parque Nacional Virunga.

Chimpancé mirando el Parque Nacional de Virunga
Chimpancé mirando el Parque Nacional de Virunga © Nicholas Philipson | Woza Rafiki

Virunga, derivado de la lengua KinyaRwanda, significa volcán. Y un nombre apropiado se le da a la cadena de volcanes dentro de los límites del parque, dos de los cuales – Nyamuragira y Nyiragongo – son los volcanes más activos de África. Este último es el hogar del lago de lava más grande del mundo y entró en erupción por última vez en 2002.

Virunga es el parque más antiguo y de mayor diversidad biológica de África y fue inscrito en 1979 como Patrimonio de la Humanidad por la UNESCO. El parque es increíblemente vasto, con una superficie de 7800 kilómetros cuadrados, y abarca una destacada diversidad de paisajes que van desde las laderas cubiertas de bosques de los volcanes hasta las montañas nevadas de Rwenzori de la Luna, la sabana de pastizales y las tierras pantanosas. Una abundancia de especies habita estos paraísos ecológicos, entre las que se incluyen unas impresionantes 706 especies de aves y veintidós especies de primates. Tres de ellas son grandes simios – el gorila de montaña, el gorila de las tierras bajas del este y el chimpancé del este. Virunga es el único parque conocido mundialmente que alberga tal cantidad de grandes simios en una sola área.

RDC

El parque está situado en una zona que ha sido devastada por la inestabilidad y la guerra y que ha sufrido un profundo impacto por los conflictos armados. Varios grupos armados y milicias operan dentro del parque, lo que plantea muchos problemas a la administración del parque para protegerlo y a sus comunidades de la caza furtiva, la deforestación y la inestabilidad política. Entre los custodios del parque se encuentran más de 700 guardabosques del Instituto Congolés para la Conservación de la Naturaleza (ICCN). Tanto los guardas como el personal han dedicado sus vidas a salvaguardar las comunidades del parque y su patrimonio natural, especialmente los gorilas de montaña en peligro de extinción, de los cuales el parque alberga un tercio de la población mundial.

Viajes y experiencias

Tenemos un blog completamente dedicado a todo lo que necesitas saber si quieres hacer un viaje de trekking a los Gorilas de Montana en Africa central.

Seguridad

Debido al aumento de los disturbios civiles, se recomienda evitar algunos tipos de viajes a la RDC. Vehículos convoy con guardias armados acompañarán a los turistas en los Parques Nacionales.

Guardias del ICCN en el Parque Nacional de Virunga - custodios del parque
Guardias del ICCN en el Parque Nacional de Virunga – custodios del parque © Nicholas Philipson | Woza Rafiki

Se sabe que los grupos armados de Kivu del Norte y del Sur, las provincias orientales, las regiones septentrional y central de la provincia de Katanga y la sección oriental de Maniema saquean, roban automóviles, toman rehenes, atacan sexualmente, asesinan y llevan a cabo operaciones violentas en las que se ataca indiscriminadamente a los civiles.

Además, ha habido varios brotes de Ebola en el país desde 2010. En 2019, la enfermedad también se propagó a la ciudad principal de Goma, lo que hizo que la OMS declarara el brote como una emergencia de salud pública de interés internacional.

Ciertamente hay riesgos a considerar cuando se viaja a esta zona. Es mejor estar bien informado y preparado, que ser sorprendido sin saberlo.

Procedimientos de reserva para permisos de gorilas en la RDC

Puedes reservar directamente con la oficina de turismo de Virunga en Goma o contactar con un asesor de turismo. Se aconseja reservar por lo menos 4 meses antes de la fecha del viaje para asegurar la planificación oportuna y el buen desarrollo de las operaciones.

Los permisos de caminata para gorilas del parque nacional de Virunga son los más asequibles, a 400 dólares de los EE.UU., sin embargo, últimamente el parque vende el paquete junto con el alojamiento y el transporte. Para más información, vea nuestro artículo sobre la caminata de los gorilas de montaña.

Resumen sobre el Parque Nacional de Virunga y la RDC

Nick y Kate (de Woza Rafiki) hicieron un viaje al Parque Nacional de Virunga en la República Democrática del Congo (RDC). Planeaban completar un tour de cuatro días de caminata de gorilas en la RDC, pero esto se convirtió en una estancia de 45 días, con experiencias que se les ofrecieron y que ningún otro turista podría soñar.

Kate en el Parque Nacional Verunga
Nick y Gorila © Nicholas Philipson | Woza Rafiki

¿Disfrutaste de este artículo y quieres leer más sobre otros lugares donde puedes tener una aventura y encontrarte con animales salvajes? Entonces echa un vistazo a nuestros blogs donde escribimos todo sobre los 10 mejores parques de safaris africanos.

El Parque Nacional de Virunga, que actualmente se ocupa del Ébola y el Covid-19, se enfrenta a una de sus mayores amenazas hasta ahora. Por favor, considere ayudar al parque en sus esfuerzos de conservación haciendo una donación a través de virunga.org/donate.

Sigue a Nick (@nickphilipson) y Kate (@katiemaykrone) en sus aventuras en su Blog & Instagram Woza Rafiki (@woza_rafiki).